【きょうのテーマ】コアラに会いに行く 九州で唯一、飼育している動物園 鹿児島市の平川動物公園

コアラを間近で見ると、とってもかわいかった
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コアラが食べるユーカリについて教えてくれる永榮さん
コアラが食べるユーカリについて教えてくれる永榮さん
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コアラのメスのおなかには、赤ちゃんを育てる袋の入り口があった=飼育員の永榮さんが右手の薬指でさしているところ
コアラのメスのおなかには、赤ちゃんを育てる袋の入り口があった=飼育員の永榮さんが右手の薬指でさしているところ
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 ●おなかぽっこり 大事に育てられ

 丸っこくて、かわいいコアラが飼育されている九州唯一の動物園を知っていますか? 鹿児島市の平川動物公園です。コアラは元々、オーストラリアにしかいない珍しい動物です。こども記者3人が同園に行き、飼育員さんも取材しました。

【紙面PDF】コアラに会いに行く 九州で唯一、飼育している動物園 鹿児島市の平川動物公園

 こども記者たちは今回、コアラが飼育されている部屋の中に特別に入れてもらった。入る前には、病原菌などを持ち込まないようにくつの裏や服、手などをしっかりと消毒した。

 平川動物公園には現在、コアラ6匹がいる。「近くで見ると、毛の色は主に灰色で、おなかには白いところもあり、お尻が黄色だったことにおどろいた」(野田すず記者)。そして、横山直穂記者は「どのコアラもおなかがぽこっとしている」と気付いた。その理由を飼育員の永榮大樹さん(39)が教えてくれた。

 コアラが食べるユーカリという木の葉には毒素が含まれている。それを消化するのには時間がかかるので、コアラの盲腸は約2メートルもある。だから、おなかがふくらんで見えるそうだ。ユーカリの葉に鼻を近づけると、「独特の薬みたいな強いにおいがした」(森山由里記者)。

 森山記者がおどろいたのは「コアラは水を飲まない」ということだ。「水分はユーカリの葉からとっているので、多くの水分を含む新芽の部分を好んで食べるそうだ」

 永榮さんは、こども記者にコアラの体重測定も見せてくれた。使った道具は、人間の赤ちゃん用の体重計の上に、コアラがしがみつくための木をのせたものだった。2歳のオス「コロン」は6・3キロだった。

 永榮さんは、コアラを抱っこするときに「手と腕を木のように立て、コアラをおどろかせないように工夫していた」(野田記者)。他にも、人間に慣れてもらうためや、元気かどうか反応を見るために毎日、声をかけるなど、大事に育てられていることが分かった。

 永榮さんによると、コアラの赤ちゃんは1円玉くらいの体長約2センチ、体重0・5~1グラムで生まれてくる。「もっと大きいと思っていたから、ずいぶん小さいことにおどろいた」(森山記者)。そんな赤ちゃんを育てるために、お母さんコアラのおなかにある袋の入り口も、永榮さんは指さしながら見せてくれた。

 ●「ユーカリの確保が大切」 コアラの飼育員 永榮さんにインタビュー

 こども記者たちはコアラの飼育員、永榮大樹さん(39)に質問をした。

 -なぜコアラを飼育するようになったのですか?

 永榮 三十数年前、コアラを日本でも見られるようにしたい、という運動が各地で起きて、中でも鹿児島市が積極的だったからです。33年前に日本で初めてコアラがやってきたのが平川動物公園と東京の多摩動物公園、名古屋市の東山動物園の三つでした。

 -育てていて何に一番気をつけていますか?

 永榮 えさになるユーカリの確保が一番大切です。コアラはユーカリしか食べないので、切らしてしまうと生きていけません。ユーカリを園の近くの山や畑に植えてもらい、私たち飼育員が新鮮なユーカリを取りに行っています。

 -コアラは虫歯にならないんですか?

 永榮 ユーカリしか食べないので基本的に虫歯にはなりません。ただ、おじいちゃんコアラ、おばあちゃんコアラは歯にすき間ができ、ユーカリがつまって取れなくなって、虫歯になったこともあります。

 -発情期はいつですか?

 永榮 春から秋にかけてです。一番赤ちゃんができやすいのは春ですね。

 -これまでに、どれくらい生まれていますか?

 永榮 平川動物公園では59匹が生まれています。33年前にオス2匹、翌年にメス4匹が来て、8代目までが生まれています。

 この後、こども記者たちはカバも見に行った。カバの体は2~3メートルもあって、オス1頭とメス1頭がいた。大きな口を開けて「グオー」とほえると、とても迫力があった。

 カバがプールにいる間に、飼育員の細田真司さん(34)の案内でカバの寝室に入れてもらった。コンクリート造りの大きな部屋で、えさの干し草とペレットがあった。細田さんの説明の中で横山記者が一番おどろいたのは「カバは紫外線に弱いので、人間の日焼け止めにあたる赤っぽい粘液を自分の体から出す、ということ」だった。

 ●わキャッタ!メモ

 ▼平川動物公園 鹿児島市のJR鹿児島中央駅から指宿枕崎線で最寄りの五位野駅まで約25分。同駅から約1キロ。ホワイトタイガーなどもいて、晴れた日には園内から桜島も見える。遊園地も併設されている。同園=099(261)2326。

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=2017/01/21付 西日本新聞朝刊=

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