恐竜 進化のドラマ いのちのたび博物館で「アクア・キングダム」展を見る

「史上最大の魚竜」-推定全長21メートルの「ショニサウルス」の頭骨復元
「史上最大の魚竜」-推定全長21メートルの「ショニサウルス」の頭骨復元
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水中で泳ぐ姿が想像できる「スピノサウルス」の骨格標本
水中で泳ぐ姿が想像できる「スピノサウルス」の骨格標本
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大橋智之学芸員
大橋智之学芸員
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 ●陸から再び水中へ 変化に適応し生活の場

 私たち人間を含む脊椎動物は3億7千万年前頃、陸に上がった魚類から進化したとされています。その一方で、環境の変化に適応して生息の場を再び水中に求めた脊椎動物も。いのちのたび博物館(北九州市八幡東区)で開かれている特別展「アクア・キングダム」では、太古の水中で繰り広げられたもう一つの進化のドラマを、恐竜や魚竜の骨格標本など約700点の貴重な資料を通じて紹介。展示を担当した大橋智之学芸員(41)=古脊椎動物専門=の案内で、4人のこども記者が水中の「生命の王国」を旅しました。

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 ■巨大な頭骨や標本

 特別展の会場に入ると、巨大な「顔」に度肝を抜かれた。約2億2千万年前の海中に生息した、史上最大の魚竜ショニサウルスの頭骨復元の展示。カナダで発見され「頭骨だけで約3・8メートル。全長は約21メートルと推定される」と大橋さん。魚竜は魚のような姿で水中生活に適応した爬虫類として知られている。

 次のコーナーには約1億年前にアフリカ大陸で生息していた、史上最大の肉食恐竜スピノサウルスの全身骨格標本が展示されていた。スピノサウルスは陸上では4本足で歩行したが、餌は魚類とされる。大橋さんは「スピノサウルスは泳ぐのが得意だったとする最新の研究もある。泳ぐ姿をいかに再現するか展示を工夫した」と話した。

 骨格の下には同時期の魚の化石が敷き詰められている。「アクア・キングダム」とは「水中の王国」の意。全長15メートルの巨体をしなやかにくねらせて泳ぐ「王者」の姿が目に浮かんだ。

 ■生命の素晴らしさ

 ショニサウルスなどの祖先は水から陸に上がったが、子孫は再び水中に移った。この変化を研究者は「脊椎動物の二次的水生適応」と呼ぶ。大橋さんは水中の方が「餌が豊富だった」「外敵や天敵がいなかった」などの説を紹介し「祖先が水辺に生活の場を移して進化する中で、再び水中で暮らす能力を身に付けたのでは」と解説した。

 鳥類ではペンギン、哺乳類ではクジラなどの祖先が水中での生活に適応した。その進化の過程を物語る、貴重な化石が北九州市で見つかっている。

 同市に広がる約3千万年前の海の地層「芦屋層群」からは絶滅した鳥類やクジラ類の化石が数多く発掘されている。中でも泳ぐことに適した骨格を持つ海鳥プロトプテルム類のコペプテリクス、クジラ類ヤマトケタスの化石は新種として注目された。

 特別展では、通常は見ることができないこの2種の実物化石を公開している。

 大橋さんは「脊椎動物の適応力のすごさ、進化する生命の素晴らしさを感じて」と力を込めた。環境が変化すれば私たち人類もいつか水中で生活する日が来る? 地球誕生に始まる「いのちのたび」は続く。

 ●想像の翼を広げてくれる化石

 大橋さんは「多様性館」(常設展示)にあるゾウの骨格標本の前にこども記者を案内し「ゾウを見たことがない人が骨だけ見て、長い鼻や大きな耳があると思うだろうか?」と問いかけた。大橋さんは頭骨の中央に空いた大きな穴を指し「鼻を動かす筋肉が付いているところ。でもゾウを知らない人は、目があったと思うのでは」と説明した。化石だけで生物の姿を復元するのは限界がある。「調査の積み重ねで生態や本当の姿が見えてくる。そこに研究の難しさ、面白さがある」と力を込めた。

 大橋さんは「ギリシャ神話にサイクロプスという一つ目巨人が登場するが、昔のギリシャ人がゾウの頭の化石を見て想像したとする説がある」と話した。

 ギリシャ文明が栄え、神話が誕生した時代、ゾウは欧州から姿を消していた。巨大な頭と穴を見て「目の穴が一つしかない。昔一つ目の巨人がいた」と当時の人が驚いても不思議はない。

 大橋さんは、日本でもサメの歯の化石が「天狗の爪」とされたエピソードを紹介し、「鬼や妖怪も、動物の化石を見た人が思い付いたのかも」とほほ笑んだ。人間の想像の翼を広げてくれる化石に4人はさらに興味を深めた。

 ●わキャッタ!メモ

 ▼特別展「アクア・キングダム-スピノサウルスと水に還ったどうぶつたち-」 25日(日)まで、北九州市八幡東区東田のいのちのたび博物館。恐竜の骨格標本、爬虫類の標本、同市で見つかったクジラ類の化石など約700点を展示。会期中無休。特別展のみの観覧料は大人500円、高大生300円、小中生200円。同館=093(681)1011。

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=2018/02/03付 西日本新聞朝刊=

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