「メロンジュース」、グラビア、手術 HKT朝長美桜「やりきった」卒業

西日本スポーツ 古川 泰裕

 HKT48の看板を背負ってきた2期生・朝長美桜(21)が、15日の劇場公演を最後にグループを卒業した。劇場から人気に火が付き、グラビアでも活躍した。常に穏やかな空気をまとい、気が弱そうな印象を与えるかもしれないが、中身は正反対。自分の決めた道を突き進む強さがあった。

 2018年のAKB48選抜総選挙。最後の立候補と決めた。注目を集めるグループの一大行事に参加しないことはリスクもあったが「もう決めちゃったから」と言い切った。盟友・田島芽瑠(20)が少し笑いながら「一度決めたらもう変わらない」と応じたのを思い出す。結果、グループとして6番手の48位に入り、安定した人気を証明した。

 彼女のアイドル人生の転機となったのも、この年だった。現在、チームKⅣが上演中の劇場公演「制服の芽」。48グループでも屈指の激しいダンスを求められ、おそらく彼女が経験した中でも一番のハードな公演となった。ダンスは決して得意な方ではない。それでも全力で向き合った結果、練習中に膝が悲鳴を上げた。半月板を損傷し手術。「痛いし、つらいし」。表情を曇らせた。

 めげなかった。ファッション関係の動画配信を続け、ベッドの中では視野を広げようと、ビジネス書を読みあさった。リハビリを続け、ついには1年を経てステージに復帰した。

 強い意志と行動力。だからこそ、負傷以前のパフォーマンスがなかなか戻らない自分を、受け入れられなかったのかもしれない。

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