「とてもとても幸せで楽しい7年」 HKT朝長美桜、センター曲で幕

西日本スポーツ 古川 泰裕

 HKT48チームKⅣの朝長美桜(21)が15日、福岡市・天神の西鉄ホールで開かれた劇場公演で、グループを卒業した。ラストステージを見届けようと集まったファン、別れを惜しむ仲間たちに見送られ、約7年半のアイドル人生に幕を下ろした。

 盛大な「美桜ちゃん」コールが響く劇場。最終ライブは気心知れた同期メンバーが中心のユニット「R24」の公演「博多リフレッシュ」。冒頭から歌えなくなるほど涙する盟友・田島芽瑠や渕上舞らを笑顔で励ましながら、「前しか向かねえ」で拳を突き上げた。

 2012年9月に2期生として活動をスタートさせた。翌年3月発売のデビューシングル「スキ!スキ!スキップ!」で表題曲を歌唱する「選抜」メンバー入り。2ndシングル「メロンジュース」で、田島とともに初めてWセンターに立ち、3rdシングル「桜、みんなで食べた」でも2人でセンターを務めた。13年の5月には、AKB48のシングル「さよならクロール」の選抜に抜てき。HKTの看板としてだけでなく、AKBグループ若手の有望株としても脚光を浴びた。

 公演では「泣いているファンの顔を見ていると涙が出そうになる」と言いながら、涙は見せずに歌い踊った。思い出を振り返るMCで泣いてしまった渕上とは「君と僕との関係」を2人で歌い、負傷の影響で出られない中盤のダンス曲は、ペンライトを振りながら舞台袖で見守った。

 アンコールでは、田島とともに「思い出のほとんど」をデュエット。手をつなぎ、かみしめるように盟友と向き合うと、この日初めて目を潤ませた。

 「いつだって私の道しるべになってくれてありがとう。美桜がいなかったら、ここまで来られなかった、私の走るスピードがもっと速かったら、もう一度Wセンターができたのかなって思った。それだけが私の後悔。美桜はやっぱり私の先に行くんだね。美桜と出会えたことは人生の宝物です」

 盟友が読み上げる手紙に涙が止まらず、客席に背を向けた。「1人にしてしまって申し訳ない気持ちもあるけど、頑張ってね。出会ってくれてありがとう」。つないだ手を、なかなか離すことができなかった。

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