【独占手記】鷹・千賀の原点 育成1年目の圧倒的な危機感「このチームみんな日本代表じゃん」

西日本スポーツ

 4年連続日本一に輝いた福岡ソフトバンクのエース、千賀滉大投手(27)が西日本スポーツに独占手記を寄せた。シーズンで投手3冠を達成し、日本シリーズでは第1戦で巨人菅野との最多勝対決に勝利。続々と台頭する育成出身選手を代表する剛腕が、入団から10年を振り返りさらなる進化への決意をつづった。

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丸さんへのボールは自分でも「速い」と

 本当に強いチームだと思う。ここまで、日本シリーズに出続けて勝つチームがすごい。僕は4年続けて初戦で投げさせてもらったけど、1戦目で投げる喜びよりも、チームから「1戦目は千賀だろ」と名前が出てくる状況がうれしい。

 工藤監督が言われるように、1戦目の先発にはやらなければいけないことがある。良いピッチングができるかどうかもだけど、相手打者に植え付けなければいけないイメージがある。その「餌まき」によって、後から出てくる投手の投球が効果的になる。それが自分の役割だと思って投げた。

 今年は交流戦もなかったし、相手も去年のシリーズのイメージを強く持っていたと思う。1戦目の入り方は難しかったけど、自分でもびっくりするぐらい体が動いた。丸さんに投げたボール(※1)は自分でも速いな、と。どのボールもスピードが出ている感じがあったので体力的に持たないかもと心配していたら、最後は予想どおりバテてしまった。

 (※1…1969~72年の巨人・堀内恒夫に次ぎ2人目の4年連続日本シリーズ開幕投手を務め、2回に先頭丸をこの試合最速の159キロで見逃し三振。7回3安打無失点でシリーズ通算3勝目を挙げた)

 託された任務の遂行に集中していたけど、いざグラウンドに入って菅野さんが目に入ったら「オーッ」という気持ちになった。1月に自主トレを一緒にしたし、菅野さんの「自分がちゃんとやるんだ」という決意が常にみなぎっている姿は、自分も目指すべきところ。できることなら、菅野さんの球を打席に立って打者目線で見てみたかった。

 今年、本当に良かったのはシーズン最後の登板だったロッテ戦(※2)ぐらい。全部三振を狙わないと9個は取れないと思って入ったけど、序盤はストレートをバットに当てられ三振が取れず焦っていた。そこから1人3球で終わらせるイメージでどんどんストライクで追い込んでいって、なんとか取れた。こういう打ち取り方もできるんだという手応えが持てたし、だからこそ、もっとやりようがあるなとも思わされた。

まだまだ物足りない。もっと変わり続ける

 結果として三つのタイトルを取れたけど「やってやった感」は全くない。最多奪三振を2年続けて取れたうれしさはあっても、防御率と勝ち星に関しては手応えがない。シーズン最終登板で到達した通算1000奪三振(※3)も「ああ、1000奪三振なんだ」という感覚。「到達が野茂さんより早い」とか、今回のシリーズで「4年連続初戦で投げるのは堀内さん以来」とか言われても「そうなんだ」と思うしかない。レジェンドすぎる方々の名前を出されても遠い存在だし、僕としては一生懸命走っている中で見えた一瞬の景色みたいな感じ。まだ、走っている途中なので。

 (※2、3…11月4日のロッテ戦、8回無失点でリーグ最多に並ぶ11勝目。9奪三振で通算149個としてオリックス山本に追いついた。規定投球回にも到達し防御率2.16は山本を抜きトップ。この試合の3回に855回1/3で通算1000奪三振に到達。近鉄・野茂英雄の871回を上回るリーグ最速だった)

 育成選手としてプロの世界に入って10年たった。客観的に見ればすごい変化だと思う。僕にとっては1年目が大きかった。倉野さん(当時3軍投手コーチ、現ファーム投手統括コーチ)にしごきにしごかれたけど、体もできていなかった僕が誰よりも鍛えないといけないことは分かっていた。

 何より(自身が入団1年目の)11年のホークスが強すぎたことで目標設定を明確にできた。「このチーム、みんな日本代表じゃん」って。そう思った瞬間に、チームから必要とされるには「日本代表にならないと無理だ」と、心底思えたことが良かったと思う。

 「育成のホークス」と言われることもあるけど「強いから、やらなくちゃいけない」という土壌があるのはいいこと。僕も日本代表に呼んでもらえるようになったけど、いざそこまで来ると、また「もっともっと」と思ってしまう。まだまだ物足りないし、もっと良い自分になるためにこれからも変わり続けたい。(福岡ソフトバンク投手)

 ◆千賀滉大(せんが・こうだい)1993年1月30日生まれ。愛知県蒲郡市出身。育成ドラフト4位で2011年にソフトバンク入団、12年4月支配下登録。19年にノーヒットノーラン達成。20年は投手3冠に輝いた。日本代表では17年WBCで4強入りし優秀選手(ベストナイン)。187センチ、90キロ。右投げ左打ち。今季推定年俸3億円。

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