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「よそ者」支援員、新町長が“解雇” 熊本・多良木町、槻木集落再生4年で幕

槻木小前で活動を振り返る集落支援員の上治英人さん=熊本県多良木町槻木
槻木小前で活動を振り返る集落支援員の上治英人さん=熊本県多良木町槻木

 熊本県多良木町が少子高齢化と人口減からの脱却を目指し、県外の子育て世帯を招き入れた槻木(つきぎ)地区再生事業が行き詰まった。福岡県春日市から移り住んだ集落支援員上治(うえじ)英人さん(44)は、町長交代に伴う事業縮小を理由に、7月に辞任し町を離れる。事実上、町が“解雇”する形だ。事業の柱として町が再開させた槻木小も娘2人の転校に伴い、再び休校となる。人口約120人、高齢化率約8割。地域再生モデルとして注目された試みは、なぜ頓挫したのか-。

 「上治さんが辞めたら、私はどこにも行けんごとなる。どぎゃんなっとですか」。槻木地区の中村イツ子さん(88)は、上治さんが運転する車中で不安を訴えた。上治さんも「私も残念かです」と答えた。

 槻木に住み続けたい-。熊本大と町の全世帯調査で約9割がこう回答したのを受け、2013年に事業は始動。同9月、支援員となった上治さんは高齢者を診療所や商店に車で送迎したり、地元野菜を福岡市で出張販売したりしてきた。14年には長女の入学に伴い槻木小が7年ぶりに再開。住民は学校行事に足を運び、にぎわいが戻った。国内外のメディアも取材に来た。

 しかし、今年2月の町長選で状況は一変。町議時代から事業に批判的だった吉瀬浩一郎氏が事業縮小を公約に掲げて推進派の前町長を破り、初当選した。

 町は人口約1万人、槻木の人口はうち1%。その再生事業費は約2140万円(13~16年度)に上った。全校児童が上治さんの娘2人だけの槻木小の運営管理費も年約800万円。吉瀬氏は「槻木小の児童1人当たりの教育予算は、町内の他の小学校の数十倍かかる」などと費用対効果への疑念を主張してきた。上治さん世帯のほか子育て世帯は増えず「槻木だけ振興策が手厚い」と町民の不満もじわじわと広がった。

 吉瀬町長は4月、「同等の仕事と比べて給料が高過ぎる」として上治さんの給料を1割削減。5年の区切りとなる18年9月以降は、槻木出身者に支援員を交代させる方針を示していた。

 町の施策として招いた支援員へ“解雇宣告”は妥当なのか-。吉瀬町長は「あまりに壮大な実験だった」とするが、事業の客観的な検証や評価はなされていない。ある町職員は「町が追い出すような形は避けたかった」と声を潜める。町は今後も槻木を支援し、和紙作りや山菜販売などの産業振興策は継続するという。

     ◇      ◇

 「槻木の実情見てほしかった上治さん」

 「家族全員が再生チーム」-。2013年9月、集落支援員に就任した上治英人さんはそう宣言し、槻木の住民に寄り添ってきた。その思いを聞いた。

 -活動を振り返って。

 「生活支援をしていく中で住民に笑顔が戻り、野菜作りなどのやる気と活力につながった。槻木小再開時に校歌を全員で歌い、過疎の近隣町村が槻木の取り組みを機に集落消滅への危機意識を持ったことなど、地域おこしは心と人を動かすことだと実感した」

 -学校再開が地域へ与えた波及効果は。

 「『一日、誰ともしゃべらん』と言っていたお年寄りたちが自由参観などの学校行事で寄り合う機会ができた。孫のように児童の成長を見守るなど、住民の生きがいになった」

 「夏休みは毎朝、一家で地域を巡回してラジオ体操をした。こうした仕掛けで、家に閉じこもりがちな住民が、自分の足で出向いてこられるようになった」

 -町の政策転換について。

 「(吉瀬町長には)現場に足を運んで私の活動なり、槻木の実情を見てほしかった。よそ者を受け入れる多様性や、地域おこしへのチャレンジ精神を認めてほしかった。槻木の住民と行政と支援員は連携できていたが、過疎集落が消滅しかねないという危機意識、当事者意識が、町全体には広がらなかったのでは」

 -槻木の住民へひと言。

 「わが家へ掛けてくれた愛情に心から感謝したい。福岡に戻るが、一応援団として槻木の食材のPRなどをやっていく」

 ■町長は早急に説明を

 槻木地区再生事業に助言してきた徳野貞雄熊本大名誉教授(農村社会学)の話 住民だけでは集落が維持できないとの理由から「よそ者」の新しい血を入れたはず。政策の評価、検証をせず、政争の具とするのなら地域づくりはやっていけない。吉瀬町長の対応は、全国の地域づくり関係者に不安感を与えた。上治さんの後任など今後、具体的にどう槻木を支えていくのか、町長は早急に説明する責任がある。

=2017/06/22付 西日本新聞朝刊=

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